Возбудитель туляремии принадлежит к роду бактерий с неясным и до конца неизученным положением в систематике. Francisella tularensis выделили в 1912 году Ч.Чепин и Дж.Мак-Кой в районе озера Туляре, находящегося в Калифорнии, а всесторонне описал – Э.Франсис.

В зависимости от ворот вхождения инфекции при туляремии поражаются кожа, слизистые оболочки и лимфатические узлы (кожно-бубонная, ангиозно-бубонная формы) или внутренние органы (абдоминальная и легочная туляремия). Различают также септическую или генерализованную форму заболевания. Туляремия – природно-очаговая, особо опасная кровяная зоонозная инфекция, дающая высокий процент летальности. Возбудитель циркулирует в природе среди 70 видов позвоночных. Основными переносчиками инфекции являются водяные крысы, ондатры, серая и черная крысы, мыши, зайцы. Болеть могут кошки и собаки, а также крупный и мелкий рогатый скот. Больной человек не заразный и для возбудителя туляремии является биологическим тупиком.

Как передается инфекция при туляремии. Способы передачи инфекции разнообразны. В основном туляремия передается кровососущими членистоногими при укусах. Среди них главную эпидемиологическую роль играют клещи, которые не только переносят инфекции, но и являются резервуаром туляремии в природе, так как способны передавать возбудителя трансовариально. Нередко люди заражаются алиментарным, контактным и аспирационным путями.

Возбудитель туляремии — мелкие полиморфные микроорганизмы. В культурах чаще обнаруживается кокковые формы, в органах животных – коккобактерии. Вирулентные штаммы образуют нежную капсулу, авирулентные часто покрываются массивным слоем слизи. Спор не образуют, неподвижны. В мазке бактерии туляремии располагаются беспорядочно.

Бактерии туляремии выращиваются в аэробных условиях при температуре 37 градусов на свернутой яично-желтой среде, глюкозоцистиновом кровяном или обычном агаре с лизатами дрожжей, желатина и экстрактами рыбной муки. Колонии на субстратах появляются через несколько дней или несколько недель. Они имеют точечные размеры, круглую форму, белый или молочно-белый цвет, а при старении образуют SR- и R-формы, в культурах накапливается слизь.

Как развивается туляремия у животных и людей. Наиболее чувствительны к туляремии белые мыши, в меньшей степени – морские свинки. При заражении материалом, содержащим заразное начало, животные погибают от септического процесса в течение 4-10 дней, нередко – спустя 1 мес. По вирулентности и биохимической активности различают три разновидности бактерий туляремии:

1) американскую (неарктическую) – высокопатогенную для кролика;
2) европейскую (голарктическую) – маловирулентную для кролика;
3) среднеазиатскую, близкую по ферментативным свойствам американской, а по вирулентности – европейской.

Чувствительность людей к туляремии высокая, но у людей, которые перенесли болезнь, вырабатывается длительный иммунитет. Основными микробиологическими методами, подтверждающими диагноз туляремии, являются: аллергические пробы (5 сут), развернутые (10-14 сут), РСК (5-7 сут).

Получить чистую культуру бактерий туляремии из гноя, пунктата бубона, слизи из зева или крови больного путем прямого посева на питательные среды не удается. Для активации ростовых потенций возбудителя материалом человека заражают морских свинок или мышей. Инфицированные животные погибают в течение 2 недель, а если выживают, то через некоторое время их убивают и эмульсией органов производят слепой пассаж интактным мышам и свинкам.

Для профилактики заболевания туляремией применяется вакцина. Вакцинации подлежат лица, подвергающиеся опасности заражения туляремией и отрицательно реагирующие на тулярин. Лечат туляремию аминогликозидами, тетрациклинами, левомицетном, сочетая их с введением вакцины.